A missão Psyche da NASA liga seus motores elétricos futuristas

A NASA ligou os propulsores elétricos Hall de Psyche, uma espaçonave que agora se dirige suavemente em direção a um asteroide rico em metal embutido no principal cinturão de asteroides além de Marte. A agência diz que Psyche está em modo “cruzeiro total” agora, seis meses após o lançamento em 13 de outubro de 2023, em um foguete convencional da SpaceX.

No caminho, a NASA usou o Psyche para testar comunicações espaciais profundas baseadas em laser. A nave disparou um laser de comunicação de volta à Terra a cerca de 16 milhões de quilômetros de distância, o que é uma novidade para a NASA. Espera-se que atinja seu alvo e homônimo, o asteroide Psyche, em 2029 e orbite-o por dois anos, observando e enviando dados de volta à NASA. Os cientistas suspeitam que Psique é na verdade o núcleo inicial de um planeta, também chamado de planetesimal.

A propulsão iônica é relativamente nova e bastante antiga para a NASA. A agência tem trabalhado na tecnologia desde antes dos astronautas norte-americanos voarem para a Lua, tendo testado o seu primeiro propulsor iónico em 1964. Eles também não têm partes móveis; em vez disso, eles geram impulso excitando partículas de xenônio, empurrando-as para fora do propulsor. Você pode ler mais sobre eles neste artigo da NASA (PDF) que descreve a propulsão iônica.

Existem muitos tipos diferentes de propulsão iônica, incluindo os propulsores magnéticos Hall usados ​​por Psyche. Em 2018, o engenheiro-chefe da nave espacial da Psyche escreveu esta explicação detalhada das diferenças entre esses e outros propulsores de íons, bem como outros tipos, como jatos de arco e propulsores de microondas.

A NASA usou pela primeira vez a propulsão iônica como a principal propulsão de uma espaçonave para o Deep Space 1 de 1998, uma missão conduzida especificamente para testar “várias tecnologias avançadas para futuras missões interplanetárias”. Em 2007, Dawn se tornou a “primeira missão exclusivamente focada na ciência” da NASA a usar propulsores de íons, voando até ficar sem hidrazina, o combustível usado para seus propulsores de orientação. Sem eles, não poderia voltar atrás para manter a comunicação com a NASA

A propulsão iônica não é poderosa o suficiente para lançar um foguete da Terra, mas ainda pode atingir velocidades muito altas ao longo do tempo. No momento, a NASA diz que Psyche está viajando a 37 quilômetros por segundo, ou cerca de 135.000 mph, e eventualmente atingirá 190.000 mph. Propulsores como o de Psyche são geralmente úteis porque a falta de peças móveis os torna duráveis ​​e usam menos combustível, por isso são mais leves e podem ser usados ​​em espaçonaves menores. Além disso, eles ficam legais quando estão ligados.

theverge