A qualidade do ar reflete a segregação racial dos bairros dos EUA

Preconceitos de desigualdade racial algoritmos, distorce as taxas de mortalidade por Covid-19 e exacerba a divisão digital. Sua raça é até um bom indicador do que está no ar que você respira – e agora, um novo estudo mostra que essas concentrações de poluição também estão ligadas à segregação de sua comunidade.

Usando dados de cinco anos, uma equipe liderada por cientistas da Colorado State University confirmou uma ligação há muito suspeita entre a qualidade do ar ambiente e a segregação racial residencial. Em um artigo recente publicado em Natureza Comunicações, eles mostram que as pessoas em condados altamente segregados nos Estados Unidos estão expostas a mais partículas finas, partículas transportadas pelo ar com menos de 2,5 micrômetros de diâmetro (ou PM 2,5 para abreviar). Além disso, a composição dessa poluição contém concentrações de metais tóxicos mais altas do que as encontradas em áreas bem integradas. Os resultados são congruentes com um número crescente de estudos que mostram que pessoas de cor estão expostas a níveis elevados de poluição em comparação com seus colegas brancos, informações cruciais que podem ser usadas para pressionar por políticas de proteção do ar mais equitativas.

“É realmente um achado do tipo insulto à lesão”, diz John Volckens, um engenheiro de saúde pública que foi co-autor do estudo. “Não só vemos mais poluição do ar nessas comunidades, como também contém uma mistura mais desagradável de maus atores”. É a primeira vez que os pesquisadores analisam as variações na composição específica do PM 2.5, que é uma mistura de ingredientes naturais e antropogênicos, incluindo fumaça de incêndio florestal, fuligem, poeira mineral, emissões de veículos e vestígios de metais. “E não estamos falando de metais essenciais, como potássio ou cálcio, que você precisa em sua dieta”, diz Volckens. “Estamos falando de coisas como chumbo e cromo” — substâncias que podem afetar sua saúde.

Os pesquisadores ambientais se fixam no PM 2,5 porque essas partículas são pequenas o suficiente para serem inaladas e viajar pelo trato respiratório. Traços de metais representam apenas uma pequena fração de PM 2,5, mas são especialmente preocupantes por causa de seus efeitos conhecidos ou suspeitos sobre a saúde. O chumbo, por exemplo, tem sido associado ao aumento da pressão arterial, danos ao sistema nervoso e perda da função cognitiva. Algumas formas de cromo prejudicam o fígado e causam problemas respiratórios. O níquel ataca os pulmões e os rins. E todos estes são cancerígenos. A exposição excessiva a nutrientes essenciais também pode ser perigosa: altos níveis de manganês podem ser neurotóxicos, e muito ferro e cobre aumentam o risco de doenças cardiovasculares.

Os cientistas que lideraram o estudo se concentraram em nove metais, classificando-os nos tipicamente associados a fontes naturais (ferro, titânio e manganês) e emissões antropogênicas (cobre, zinco, níquel, cromo, chumbo e vanádio). A fronteira entre essas categorias é confusa – o ferro, por exemplo, pode vir de poeira mineral e também da queima de combustíveis fósseis – mas os pesquisadores os consideraram úteis como agrupamentos gerais para a análise.

Traços de metais podem se afastar de suas fontes, mas tendem a permanecer densamente concentrados perto de onde foram produzidos. Eles não se degradam quimicamente em outra coisa, então os cientistas podem facilmente correlacionar a presença dessas toxinas no ar com o que as pessoas que vivem na área abaixo provavelmente inalam. Essas partículas permanecem por apenas algumas semanas antes de esbarrar em uma gota de chuva ou em outros objetos próximos e serem filtradas da atmosfera. Mas, sem se livrar de suas fontes, lugares sobrecarregados com indústrias de alta emissão, como fábricas de metais e usinas de energia, provavelmente sofrerão com a má qualidade do ar nas próximas gerações.

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