Estas adoráveis ​​bolas de espinhos australianas vencem o calor com bolhas de ranho

Os animais se cobrem com todos os tipos de líquidos desagradáveis ​​para se refrescar. Os humanos suam, os cangurus cospem e alguns pássaros urinam em si mesmos para sobreviver aos dias quentes. Acontece que as equidnas fazem algo muito mais fofo – embora talvez igualmente pegajoso (e ligeiramente nojento) – para vencer o calor.

Os insetívoros espinhosos ficam frescos soprando bolhas de ranho, relatam pesquisadores em 18 de janeiro em Cartas de Biologia. As bolhas estouram, mantendo os narizes das criaturas úmidos. À medida que evapora, essa umidade retira o calor de um seio cheio de sangue no bico da equidna, ajudando a resfriar o sangue do animal.

Equidnas de bico curto (Tachyglossus aculeatus) se parecem um pouco com ouriços, mas são na verdade monotremados – mamíferos ovíparos exclusivos da Austrália e da Nova Guiné (SN: 18/11/16). Estudos de laboratório anteriores mostraram que temperaturas acima de 35° Celsius (95° Fahrenheit) deveriam matar equidnas. Mas as equidnas não parecem ter recebido o memorando. Eles vivem em todos os lugares, desde florestas tropicais a desertos e picos cobertos de neve, deixando os cientistas com um quebra-cabeça fisiológico.

Os mamíferos evaporam a água para se refrescar quando as temperaturas sobem acima da temperatura corporal, diz a fisiologista ambiental Christine Cooper, da Curtin University, em Perth, Austrália. “Muitos mamíferos fazem isso lambendo, suando ou ofegando”, diz ela. “Acreditava-se que os equidnas não eram capazes de fazer isso.” Mas sabe-se que os bichos soltam bolhas de catarro quando esquenta.

Assim, armados com uma câmera de visão de calor e uma lente telefoto, Cooper e o fisiologista ambiental Philip Withers, da Universidade da Austrália Ocidental em Perth, dirigiram pelas reservas naturais da Austrália Ocidental uma vez por mês durante um ano para filmar equidnas.

No infravermelho, as partes mais quentes dos corpos espinhosos das equidnas brilhavam em laranja, amarelo e branco. Mas o vídeo revelou que as pontas de seus narizes eram bolhas roxas escuras, mantidas frias enquanto a umidade de suas bolhas de ranho evaporava. Os equidnas também podem perder calor através de suas barrigas e pernas, relatam os pesquisadores, enquanto seus espinhos podem atuar como um isolante.

Uma equidna se parece com uma bola quente espetada de amarelo, laranja e branco neste vídeo de visão de calor – exceto por seu nariz frio, que aparece como uma bolha roxa e preta. Isso ocorre porque esses mamíferos australianos sopram bolhas de ranho para manter os narizes úmidos, o que esfria as criaturas à medida que a umidade evapora, conclui um novo estudo.

“Encontrar uma maneira de fazer esse trabalho no campo é muito empolgante”, diz o ecologista fisiológico Stewart Nicol, da Universidade da Tasmânia em Hobart, Austrália, que não participou do estudo. “Você pode entender os animais e ver como eles estão respondendo ao seu ambiente normal.” O próximo passo, diz ele, é quantificar quanto calor as equidnas realmente perdem pelo nariz e outras partes do corpo.

Os monotremados se separaram evolutivamente de outros mamíferos entre 250 milhões e 160 milhões de anos atrás, quando o supercontinente Pangea se separou (SN: 3/8/15). Portanto, “eles têm muitos traços que são considerados primitivos”, diz Cooper. “Entender como eles podem termorregular pode nos dar algumas ideias sobre como a regulação térmica … pode ter evoluído em mamíferos”.

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