Novos dados mostram a rapidez com que a poluição luminosa está obscurecendo o céu noturno

O céu noturno tem clareado mais rápido do que os pesquisadores imaginavam, graças ao uso de luzes artificiais à noite. Um estudo de mais de 50.000 observações de estrelas por cientistas cidadãos revela que o céu noturno ficou cerca de 10% mais brilhante, em média, todos os anos de 2011 a 2022.

Em outras palavras, um bebê nascido em uma região onde cerca de 250 estrelas eram visíveis todas as noites veria apenas 100 estrelas em seu aniversário de 18 anos, relatam os pesquisadores na revista Science de 20 de janeiro.

Os perigos da poluição luminosa vão muito além de não conseguir ver tantas estrelas. Muito brilho à noite pode prejudicar a saúde das pessoas, enviar pássaros migratórios voando para dentro de edifícios, interromper as teias alimentares atraindo insetos polinizadores para as luzes em vez de plantas e pode até interromper vaga-lumes tentando fazer sexo (SN: 02/08/17; SN: 12/08/15).

“De certa forma, este é um chamado à ação”, diz a astrônoma Connie Walker, do Laboratório Nacional de Pesquisa Astronómica de Infravermelho Óptico em Tucson. “As pessoas devem considerar que isso tem um impacto em nossas vidas. Não é apenas astronomia. Isso impacta nossa saúde. Isso afeta outros animais que não podem falar por si mesmos”.

Walker trabalha com a campanha Globe at Night, que começou em meados dos anos 2000 como um projeto de extensão para conectar estudantes no Arizona e no Chile e agora tem milhares de participantes em todo o mundo. Os colaboradores comparam as estrelas que podem ver com mapas de quais estrelas seriam visíveis em diferentes níveis de poluição luminosa e inserem os resultados em um aplicativo.

“Eu estava bastante cético em relação ao Globe at Night” como uma ferramenta para pesquisa de precisão, admite o físico Christopher Kyba do Centro Alemão de Pesquisa GFZ para Geociências em Potsdam. Mas o poder está nos números absolutos: Kyba e seus colegas analisaram 51.351 pontos de dados individuais coletados de 2011 a 2022.

“Os dados individuais não são precisos, mas há muitos deles”, diz ele. “Este projeto Globe at Night não é apenas um jogo; são dados realmente úteis. E quanto mais pessoas participam, mais poderoso fica.”

Esses dados, combinados com um atlas global de luminância do céu publicado em 2016, permitiram à equipe concluir que o brilho do céu noturno aumentou em média 9,6% ao ano de 2011 a 2022 (SN: 10/06/16).

A maior parte desse aumento foi perdida por satélites que coletam dados de brilho em todo o mundo. Essas medições tiveram apenas um aumento de 2% no brilho por ano na última década.

Existem várias razões para isso, diz Kyba. Desde o início de 2010, muitas luzes externas mudaram de lâmpadas de sódio de alta pressão para LEDs. Os LEDs são mais eficientes em termos de energia, o que traz benefícios ambientais e economia de custos.

Mas os LEDs também emitem mais luz azul de comprimento de onda curto, que espalha as partículas na atmosfera mais do que a luz laranja das lâmpadas de sódio, criando mais brilho no céu. Os satélites existentes não são sensíveis aos comprimentos de onda azuis, por isso subestimam a poluição luminosa proveniente dos LEDs. E os satélites podem perder a luz que brilha em direção ao horizonte, como a luz emitida por uma placa ou por uma janela, em vez de diretamente para cima ou para baixo.

imagem de satélite de Milão à noite tirada da Estação Espacial Internacional
Os satélites perderam parte da poluição luminosa dos LEDs, que emitem em comprimentos de onda azuis. Esta imagem da Estação Espacial Internacional mostra LEDs no centro de Milão brilhando mais do que as luzes laranja nos subúrbios.Samantha Cristoforetti, NASA, ESA

O astrônomo e pesquisador de poluição luminosa John Barentine não ficou surpreso com o fato de os satélites subestimarem o problema. Mas “ainda fiquei surpreso com o quanto foi subestimado”, diz ele. “Este artigo está confirmando que estamos subestimando a poluição luminosa no mundo.”

A boa notícia é que não são necessários grandes avanços tecnológicos para ajudar a resolver o problema. Cientistas e formuladores de políticas só precisam convencer as pessoas a mudar a forma como usam a luz à noite – mais fácil dizer do que fazer.

“Às vezes, as pessoas dizem que a poluição luminosa é a poluição mais fácil de resolver, porque basta ligar um botão e ela desaparece”, diz Kyba. “Isso é verdade. Mas está ignorando o problema social – que esse problema geral de poluição luminosa é feito por bilhões de decisões individuais”.

Algumas soluções simples incluem escurecer ou desligar as luzes durante a noite, especialmente holofotes ou luzes em estacionamentos vazios.

Kyba compartilhou uma história sobre uma igreja na Eslovênia que mudou de quatro holofotes de 400 watts para um único LED de 58 watts, brilhando atrás de um recorte da igreja para focar a luz em sua fachada. O resultado foi uma redução de 96% no uso de energia e muito menos desperdício de luz, informou Kyba no Jornal Internacional de Iluminação Sustentável em 2018. A igreja ainda estava iluminada, mas a grama, as árvores e o céu ao seu redor permaneceram escuros.

“Se fosse possível replicar essa história repetidamente em toda a nossa sociedade, isso sugeriria que você poderia realmente reduzir drasticamente a luz no céu, ainda ter um ambiente iluminado e ter uma visão melhor e consumir muito menos energia”, diz ele . “Isso é uma espécie de sonho.”

Barentine, que lidera uma empresa privada de consultoria obscura, acredita que a conscientização generalizada sobre o problema – e a ação subsequente – pode ser iminente. Para comparação, ele aponta para uma mancha de óleo altamente divulgada no rio Cuyahoga, nos arredores de Cleveland, em 1969, que alimentou o movimento ambiental dos anos 1960 e 1970 e levou o Congresso dos EUA a aprovar a Lei da Água Limpa.

“Acho que estamos à beira do precipício, talvez, de ter o momento do rio em chamas para a poluição luminosa”, diz ele.

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