O núcleo interno da Terra pode estar invertendo sua rotação

Nosso planeta pode ter passado por uma mudança recente de opinião.

O núcleo interno da Terra pode ter parado temporariamente de girar em relação ao manto e à superfície, relatam pesquisadores em 23 de janeiro. Geociência da Natureza. Agora, a direção da rotação do núcleo interno pode estar se invertendo – parte do que poderia ser um ciclo de aproximadamente 70 anos que pode influenciar a duração dos dias da Terra e seu campo magnético – embora alguns pesquisadores sejam céticos.

“Vemos fortes evidências de que o núcleo interno está girando mais rápido que a superfície, [but] por volta de 2009, quase parou”, diz o geofísico Xiaodong Song, da Universidade de Pequim, em Pequim. “Agora é gradualmente mover[ing] na direcção oposta.”

Uma reviravolta tão profunda pode parecer bizarra, mas a Terra é volátil (SN: 13/01/21). Perfure a crosta em constante mudança e você entrará no manto titânico, onde gigantescas massas de rocha fluem viscosamente ao longo de milhões de anos, às vezes subindo para escoriar a crosta sobrejacente (SN: 11/01/17, SN: 02/03/17, SN: 04/02/21). Mergulhe mais fundo e você alcançará o núcleo externo líquido da Terra. Aqui, correntes circulantes de metais fundidos evocam o campo magnético do nosso planeta (SN: 04/09/15). E no centro desse derretimento, você encontrará uma bola de metal sólida e giratória com cerca de 70% da largura da lua.

Este é o núcleo interno (SN: 28/01/19). Estudos sugeriram que esse coração sólido pode girar dentro do núcleo externo líquido, compelido pelo torque magnético do núcleo externo. Os pesquisadores também argumentaram que a imensa atração gravitacional do manto pode aplicar um freio errático na rotação do núcleo interno, fazendo-o oscilar.

As evidências da rotação flutuante do núcleo interno surgiram pela primeira vez em 1996. O geofísico Paul Richards, do Observatório da Terra Lamont-Doherty da Universidade de Columbia, em Palisades, NY, e Song, então também em Lamont-Doherty, relatou que, durante um período de três décadas, ondas sísmicas de terremotos levaram diferentes quantidades de tempo para atravessar o coração sólido da Terra.

Os pesquisadores inferiram que o núcleo interno gira a uma velocidade diferente do manto e da crosta, causando as diferenças de tempo. O planeta gira cerca de 360 ​​graus em um dia. Com base em seus cálculos, os pesquisadores estimaram que o núcleo interno, em média, gira cerca de 1 grau por ano mais rápido que o resto da Terra.

Mas outros pesquisadores questionaram essa conclusão, alguns sugerindo que o núcleo gira mais devagar do que a estimativa de Song e Richards ou não gira de maneira diferente.

No novo estudo, ao analisar dados sísmicos globais que remontam à década de 1990, Song e o geofísico Yi Yang – também da Universidade de Pequim – fizeram uma observação surpreendente.

Antes de 2009, ondas sísmicas geradas por sequências e pares de terremotos repetidos – conhecidos como multipletos e duplos – viajavam em taxas diferentes através do núcleo interno. Isso indicou que as ondas de terremotos recorrentes estavam cruzando diferentes partes do núcleo interno e que o núcleo interno estava girando em um ritmo diferente do resto da Terra, alinhando-se com a pesquisa anterior de Song.

Mas por volta de 2009, as diferenças nos tempos de viagem desapareceram. Isso sugere que o núcleo interno parou de girar em relação ao manto e à crosta, diz Yang. Depois de 2009, essas diferenças retornaram, mas os pesquisadores inferiram que as ondas estavam cruzando partes do núcleo interno que sugeriam que agora ele estava girando na direção oposta em relação ao resto da Terra.

Os pesquisadores então se debruçaram sobre os registros de dubletos do terremoto do Alasca datados de 1964. Embora o núcleo interno parecesse girar constantemente durante a maior parte desse tempo, parece ter feito outra inversão na rotação no início dos anos 1970, dizem os pesquisadores.

Song e Yang inferem que o núcleo interno pode oscilar com uma periodicidade de aproximadamente 70 anos – mudando de direção a cada 35 anos ou mais. Como o núcleo interno está gravitacionalmente ligado ao manto e magneticamente ligado ao núcleo externo, os pesquisadores dizem que essas oscilações podem explicar variações conhecidas de 60 a 70 anos na duração dos dias da Terra e no comportamento do campo magnético do planeta. No entanto, mais trabalho é necessário para definir quais mecanismos podem ser responsáveis.

Mas nem todos os pesquisadores estão a bordo. Yang e Song “identif[y] neste recente período de 10 anos [that] tem menos atividade do que antes, e acho que provavelmente é confiável”, diz o geofísico John Vidale, da University of Southern California, em Los Angeles, que não participou da pesquisa. Mas além disso, diz Vidale, as coisas ficam controversas.

Em 2022, ele e um colega relataram que ondas sísmicas de testes nucleares mostram que o núcleo interno pode inverter sua rotação a cada três anos ou mais. Enquanto isso, outros pesquisadores propuseram que o núcleo interno não está se movendo. Em vez disso, dizem eles, mudanças na forma da superfície do núcleo interno poderiam explicar as diferenças nos tempos de propagação das ondas.

Observações futuras provavelmente ajudarão a desvendar as discrepâncias entre esses estudos, diz Vidale. Por enquanto, ele está imperturbável com a suposta paralisação ctônica. “Com toda a probabilidade, é irrelevante para a vida na superfície, mas na verdade não sabemos o que está acontecendo”, diz ele. “Cabe a nós descobrir isso.”

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