O problema da árvore de bilhões de dólares na América está se espalhando

Árvores de crescimento rápido e tolerantes à seca estão se espalhando lentamente pelas pastagens em todos os continentes, exceto na Antártida. Dado o quão desesperados estamos para reduzir o carbono na atmosfera, milhões de novas mudas brotando a cada ano podem parecer uma coisa boa. Mas, na realidade, sua disseminação por pastagens e matagais vulneráveis ​​está prejudicando os ecossistemas e os meios de subsistência. À medida que essas áreas se transformam em bosques, a vida selvagem desaparece, o abastecimento de água diminui e a saúde do solo sofre. O risco de incêndios florestais catastróficos também dispara.

Em um novo estudo publicado no Jornal de Ecologia Aplicada, os pesquisadores mostraram como a expansão da floresta também cobra um preço econômico. Os fazendeiros americanos geralmente dependem de pastagens sem árvores para criar seu gado. Entre 1990 e 2019, os proprietários de terras no oeste dos EUA perderam quase US$ 5 bilhões em forragem – as plantas que o gado ou ovelhas comem – devido ao crescimento de novas árvores. A quantidade de forragem perdida nessas três décadas equivale a 332 milhões de toneladas, ou fardos de feno suficientes para dar a volta ao mundo 22 vezes.

“As pastagens são o ecossistema terrestre mais ameaçado e menos protegido”, diz Rheinhardt Scholtz, biólogo de mudança global e pesquisador afiliado da Universidade de Nebraska-Lincoln. Também chamadas de estepes, pampas ou planícies, as pastagens do nosso planeta diminuíram drasticamente. De acordo com Scholtz, menos de 10 por cento ainda estão intactos, já que a maioria foi arada para as plantações ou demolida para o desenvolvimento humano. Uma das ameaças mais terríveis enfrentadas pelas pastagens que restam é a invasão lenhosa. “É um assassino lento e silencioso”, diz Scholtz.

Historicamente, a expansão das árvores para as pastagens era controlada por incêndios regulares, que relegavam as espécies lenhosas para locais úmidos ou rochosos. Mas, à medida que os colonos europeus reprimiam os incêndios e plantavam milhares de árvores para fornecer proteção contra o vento para suas casas e gado, as árvores proliferaram. Quando as árvores invadem as pastagens, elas superam as gramíneas nativas e as flores silvestres, roubando a maior parte da luz solar e da água. As aves, muitas vezes usadas como um indicador da saúde do ecossistema, estão soando o alarme: as populações de aves de pastagem da América do Norte diminuíram mais de 50% desde 1970, um estudo de 2019 em Ciência encontrado.

De acordo com Scott Morford, pesquisador da Universidade de Montana, que liderou o estudo sobre a perda de forragem nas pastagens, a cobertura arbórea aumentou 50% na metade oeste dos EUA nos últimos 30 anos, com a cobertura arbórea expandindo constantemente ano após ano. No total, cerca de 150.000 km2 de prados outrora sem árvores foram convertidos em bosques. “Isso significa que já perdemos uma área do tamanho de Iowa para as árvores”, diz Morford, que enfatiza que um adicional de 200.000 km2 de pastagens sem árvores – uma área maior do que o estado de Nebraska – estão “sob ameaça imediata” porque estão perto de fontes de sementes.

Para calcular a quantidade de produção de forragem perdida devido à expansão da floresta, Morford e sua equipe usaram imagens de satélite em combinação com dados meteorológicos, topografia e informações sobre solos e vegetação no solo para estimar a mudança na biomassa herbácea (ou seja, , plantas não lenhosas, como gramíneas) em relação à cobertura arbórea ao longo do tempo. “Nossos modelos de computador nos permitem aumentar ou diminuir a cobertura da árvore como um botão em seu aparelho de som para ver como a produção é impactada”, explica Morford.

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