O Vale do Silício está apaixonado por uma empresa que bombeia cocô para o subsolo

Grandes marcas estão pagando à startup Vaulted Deep US$ 58,3 milhões para jogar cocô e outros resíduos orgânicos em poços subterrâneos como forma de combater as mudanças climáticas.

O acordo foi intermediado por um grupo chamado Frontier Climate, que Stripe, Alphabet, Meta, Shopify e McKinsey Sustainability lançaram em 2022 para apoiar a tecnologia climática emergente. Especificamente, a Frontier está interessada em tentar remover o dióxido de carbono da atmosfera. Eles conectam compradores a startups como a Vaulted Deep, que estão desenvolvendo maneiras de capturar CO2 e sequestrá-lo no subsolo para que não aqueça o planeta.

A estratégia da Vaulted Deep é coletar esgoto, esterco e resíduos agrícolas e de fábricas de papel e injetá-los no subsolo para evitar que o carbono dos resíduos suba para a atmosfera à medida que se decompõe. Além das empresas fundadoras da Frontier, Autodesk, H&M Group, JPMorgan Chase, Workday e outras marcas também fazem parte do acordo que a Frontier anunciou hoje. A Vaulted Deep concordou em sequestrar 152.480 toneladas de dióxido de carbono até 2027 como parte do acordo. Isso equivale a tirar cerca de 36 mil carros que consomem muita gasolina das estradas durante um ano.

É o maior acordo da Frontier até agora e um grande endosso à tecnologia da Vaulted Deep

É o maior acordo da Frontier até agora e um grande endosso à tecnologia da Vaulted Deep que, segundo a startup, permitirá que ela cresça muito mais rápido do que seus concorrentes na crescente indústria de remoção de carbono.

Vaulted Deep diz que sua vantagem é que ele é construído com base em tecnologia que já é usada há décadas para se livrar do lodo do fracking de petróleo e gás. A fraturação hidráulica – também conhecida como fracking – é uma forma particularmente complicada de extrair combustíveis fósseis. As empresas precisavam encontrar uma maneira de descartar todas as rochas e fluidos que sobraram da perfuração e que poderiam transportar metais pesados, como o arsênico, e materiais radioativos, como o urânio.

Omar Abou-Sayed, presidente executivo da Vaulted Deep, diz que seu pai e seus colegas desenvolveram a tecnologia para injetar a substância desagradável no subsolo enquanto trabalhavam para a Arco. Seu pai tornou-se consultor de outras empresas que precisavam cumprir as regras estabelecidas na Lei da Água Limpa de 1972.

O truque é encontrar uma maneira de injetar resíduos sólidos no subsolo sem entupir o poço (Abou-Sayed compara o problema ao acúmulo de borra em um filtro de café). Ele adotou a tecnologia de seu pai para fazer o mesmo com resíduos orgânicos ricos em carbono, injetando pressão suficiente para abrir fissuras e poros nas rochas.

“Não há mágica tecnológica que precise acontecer. Não é um experimento de feira de ciências. Portanto, a nossa descida na curva de custos não é [like other companies] onde eles têm que inventar a ciência para fazer o que estão fazendo com mais eficiência”, diz Abou-Sayed. “O nosso problema é mais parecido com o problema do McDonald’s de qual é o melhor cruzamento para colocar o McDonald’s para obter o maior tráfego de carros.”

Uma enxurrada de outras empresas abriu portas para sugar o dióxido de carbono do ar ou da água, mas ainda é um empreendimento exorbitantemente caro. Os EUA poderão ter de gastar cerca de 100 mil milhões de dólares por ano neste tipo de tecnologias, a fim de atingir um nível que ajude o país a cumprir os seus objectivos climáticos, de acordo com um relatório recente.

A empresa que opera a maior instalação de filtragem de CO2 do ar hoje cobra dos clientes (incluindo Microsoft, Stripe e Shopify) cerca de US$ 600 por tonelada de CO2 capturado. O acordo da Frontier com a Vaulted Deep chega a cerca de US$ 382 por tonelada, embora a meta da indústria ainda seja chegar a menos de US$ 100 por tonelada para torná-la uma ferramenta viável para combater as mudanças climáticas. A Vaulted Deep diz que alcançará esse objetivo em grande parte localizando seus poços mais perto de onde está obtendo os resíduos que bombeia no subsolo. O acordo com a Frontier deverá permitir à empresa comissionar três novos poços nos EUA (se conseguir as licenças para eles, é claro).

Vaulted Deep já absorve cerca de 20% do lodo de esgoto de Los Angeles, por exemplo. Esta poderia ser uma matéria-prima melhor para esta tecnologia do que o estrume ou os resíduos agrícolas que poderiam ser reutilizados como fertilizante na agricultura regenerativa. “Parece que há um monte de coisas boas junto com algumas coisas ruins que vão cair no buraco para sempre”, diz Brian Roe, professor de administração agrícola na Universidade Estadual de Ohio. “É bom ter mais ferramentas na caixa de ferramentas. Estou meio fascinado em descobrir onde isso vai funcionar.”

Para ter um impacto ambiental positivo, a Vaulted Deep terá de provar na sua contabilidade de carbono que está realmente a evitar as emissões de CO2. Se uma exploração agrícola abandonar o estrume que de outra forma teria utilizado para adicionar nutrientes ao solo, por exemplo – quais são os custos ambientais dessa exploração potencialmente recorrendo a fertilizantes sintéticos? Vaulted Deep diz que está levando esse tipo de questão em consideração e trabalhando com um registro de remoção de carbono chamado Isometric para examinar seu processo.

A Vaulted Deep acabou de se separar da empresa de gerenciamento de resíduos Advantek, da qual Abou-Sayed também é presidente executivo, em setembro. Mas a sua tecnologia madura significa “que nascemos adolescentes”, diz Julia Reichelstein, CEO da Vaulted Deep, que foi investidora do fundo de capital de risco climático Piva Capital antes de embarcar. “Quando conheci Omar… houve um momento aha”, diz ela, e o apoio da Frontier agora é “realmente enorme”.

theverge