Raro ‘raio escuro’ pode tocar passageiros brevemente durante o voo

CHICAGO — Mais do que a eletricidade pode iluminar uma nuvem de tempestade.

Explosões brilhantes de radiação gama, conhecidas como raios escuros ou flashes de raios gama terrestres, também explodem em tempestades elétricas. E em raras ocasiões, essas explosões poderosas – a radiação mais energética que surge naturalmente na Terra – podem até atingir um avião que passa, relataram pesquisadores em 13 de dezembro na reunião da American Geophysical Union. O zap pode expor brevemente os passageiros a níveis inseguros de radiação

Relatado pela primeira vez em 1994, estima-se que relâmpagos escuros pisquem em todo o mundo cerca de mil vezes por dia. Mas os cientistas têm apenas uma compreensão nebulosa de como ela se inicia. Eles geralmente concordam que o raio escuro é provocado pelos campos elétricos gerados por tempestades e relâmpagos. Esses campos podem estimular elétrons a velocidades que se aproximam da velocidade da luz, acumulando avalanches de elétrons alucinantes. Quando as partículas em fluxo se chocam contra os átomos do ar, a radiação gama é liberada.

Os raios escuros geralmente ocorrem a cerca de 10 a 15 quilômetros de altura no céu, altitudes frequentadas pelas companhias aéreas. A nova análise combina observações de raios escuros e rotas aéreas para sugerir que raios escuros podem atingir perto de um avião uma vez a cada 1 a 4 anos, disse o cientista atmosférico Mélody Pallu na reunião. No entanto, isso é provavelmente “um limite superior da probabilidade real”, ou mesmo 10 vezes a taxa real, disse ela, em grande parte porque os cálculos não levaram em conta que os pilotos evitavam as tempestades.

Simulações de computador anteriores revelaram que passageiros voando a 200 metros do ponto inicial de um forte flash de raios gama terrestre podem ficar expostos a doses de radiação superiores a 0,3 sieverts, disse Pallu, agora no Laboratório de Astropartículas e Cosmologia em Paris. Tais níveis ultrapassariam o nível de segurança ocupacional de 0,02 sieverts por ano, estabelecido pela Comissão Internacional de Proteção Radiológica.

Embora um tanto nebulosas, as descobertas deixam uma coisa clara: mais investigações são necessárias para descobrir como o raio escuro afeta os passageiros que voam pelo céu.

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