Um coelho raro desempenha um importante papel ecológico ao espalhar sementes

Um elo crucial no ciclo de vida de uma planta parasita pode ser encontrado em um lugar surpreendente – a barriga dos descendentes de uma antiga linhagem de coelhos.

Dada sua propensão a mordiscar jardins e correr pelos gramados suburbanos, pode ser fácil esquecer que os coelhos são animais selvagens. Mas um lembrete vivo de sua natureza selvagem pode ser encontrado em duas das ilhas Ryukyu do Japão, se você tiver paciência para procurá-lo: o ameaçado coelho Amami, um “fóssil vivo” que se parece muito com os antigos coelhos asiáticos.

Uma estimativa sugere que restam menos de 5.000 desses animais na natureza. A vida de Amamis (Pentalagus furnessi) estão envoltos em mistério devido à sua raridade, mas parecem desempenhar um papel ecológico surpreendente como dispersores de sementes, relatam pesquisadores em 23 de janeiro em Ecologia.

A dispersão de sementes é o ponto principal no ciclo de vida de uma planta quando ela pode se mover para um novo local (SN: 14/11/22). Portanto, a dispersão é crucialmente importante para entender como as populações de plantas são mantidas e como as espécies respondem às mudanças climáticas, diz Haldre Rogers, biólogo da Virginia Tech em Blacksburg, que não participou do estudo. Apesar disso, a dispersão de sementes não tem recebido muita atenção, diz ela. “Não sabemos o que dispersa as sementes da maioria das plantas do mundo.”

Os moradores das ilhas Ryukyu foram os primeiros a perceber que o “icônico, mas ameaçado” coelho Amami estava mordiscando o fruto de outra espécie local, a planta Balanophora yuwanensisdiz Kenji Suetsugu, biólogo da Universidade de Kobe, no Japão.

Os coelhos geralmente gostam de comer tecido vegetativo de plantas, como folhas e caules, e por isso não se acredita que contribuam muito para espalhar sementes, que geralmente são alojadas em frutas carnudas.

Para confirmar o que os moradores relataram, Suetsugu e o estudante de pós-graduação Hiromu Hashiwaki montaram armadilhas fotográficas ao redor da ilha para capturar os coelhos em flagrante. Os pesquisadores conseguiram gravar coelhos mastigando Balanófora frutas 11 vezes, mas ainda precisava verificar se as sementes sobreviveram à viagem pelas barrigas dos coelhos.

Uma foto noturna de um coelho Amami mastigando o fruto de uma planta parasita.
Uma armadilha fotográfica capturou este coelho Amami mastigando o fruto da planta parasita Balanophora yuwanensis.Kenji Suetsugu e Hiromu Hashiwaki

Então a equipe foi para as ilhas subtropicais e recolheu cocô de coelho, encontrando Balanófora sementes dentro que ainda poderiam ser cultivadas. Ao engolir as sementes e defecá-las em outro lugar, os coelhos Amami estavam claramente agindo como dispersores de sementes.

Balanófora as plantas são parasitas e não têm clorofila, então elas não podem usar a fotossíntese para produzir seus próprios alimentos (SN: 02/03/17). Em vez disso, eles sugam a energia de uma planta hospedeira. Isso significa que o destino de suas sementes é importante, e os coelhos Amami “podem facilitar a colocação de sementes perto das raízes de um hospedeiro compatível” fazendo cocô em tocas subterrâneas, diz Suetsugu. “Assim, os coelhos provavelmente fornecem uma ligação crucial entre Balanófora e seus hospedeiros” que ainda precisa ser mais explorado, diz ele.

Compreender a ecologia de uma espécie ameaçada como o coelho Amami pode ajudar a conservá-la e às plantas que dependem dela.

Um animal não precisa estar em perigo óbvio para que uma mudança em seu número afete a dispersão de sementes, com consequências potencialmente negativas para o ecossistema. Por exemplo, “pensamos nos tordos como supercomuns… mas eles diminuíram muito nos últimos 50 anos”, diz Rogers. “Metade dos tordos significa que metade das sementes estão sendo movidas, embora ninguém esteja preocupado com os tordos como uma questão de conservação.”

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